L’Albanie est un pays dont nous ne savions rien il y a quelques semaines à peine. Nous sommes arrivés à Tirana, la capitale du pays, de nuit, après un voyage de 10 heures en bus depuis Skopje, en Macédoine. Ce premier soir, nous n’avons pas vraiment eu l’occasion d’explorer, mais l’excitation d’arriver dans un nouveau pays nous envahissait et nous étions impatients de commencer notre épique voyage de 10 jours à travers le pays.

Dans presque toutes les grandes villes des Balkans, il existe un circuit pédestre gratuit qui emmène les visiteurs sur les sites historiques et leur donne un aperçu de l’histoire et de la vie quotidienne des habitants de la région.

Une partie du mur de Berlin, un bunker et une ancienne passerelle – tout cela lors de notre visite à pied.

Nous avons participé à ces visites chaque fois que nous le pouvions, car nous pensons que c’est le meilleur moyen de s’immerger immédiatement dans chaque culture et d’apprendre ce qui fait vivre les gens. Jusqu’à présent, nous avons participé à des visites gratuites à Plovdiv et Sofia, toutes deux en Bulgarie.

La visite à pied de Tirana était unique car le guide racontait de manière très personnelle sa vie pendant le régime communiste albanais.

Au lieu de se contenter de montrer des sites et de débiter des dialogues scriptés sur les dates, l’architecture et les guerres, notre guide, Gazi, a donné vie à la visite en racontant comment lui et ses frères ont dû faire face à l’isolement mondial, vivre avec des rations quotidiennes et se battre pour des libertés simples que nous, au Canada, tenions pour acquises en grandissant.

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Marche avec Gazi et deux autres randonneurs de la tournée.

Sa visite nous a permis de mieux comprendre ce pays sauvage qu’est l’Albanie. Sans les histoires émouvantes et les mémoires descriptives de Gazi, nous n’aurions peut-être pas été en mesure de comprendre pourquoi l’Albanie est ce qu’elle est. Même avec ses anecdotes, nous avons encore beaucoup à apprendre sur ce pays.

Après la visite, nous avons fait nos adieux à notre guide et sommes partis à l’aventure !

La première confirmation des paroles de Gazi est venue lorsque nous avons pris notre voiture de location et commencé à rouler hors de Tirana.

La conduite était folle.

Les piétons s’entrecroisaient et traversaient les rues animées. Les voitures faisaient des embardées de gauche à droite, avec 4 voies créées là où il n’y en aurait eu que deux. Les motos se frayaient un chemin dans un trafic incroyablement dense, et les gens klaxonnaient à chaque feu et rond-point.

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Regardez notre belle voiture ! La conduite était un peu difficile cependant… sauf le long de la côte.

Gazi nous avait raconté que pendant le régime communiste, la route était réservée aux chauffeurs professionnels et que très peu de gens avaient le privilège de conduire. Ainsi, aujourd’hui, l’automobiliste le plus expérimenté peut n’avoir pris le volant que depuis le début des années 90.

En plus de cela, l’ensemble de l’infrastructure routière du pays est très embryonnaire, avec pratiquement aucune autoroute de grande taille et seulement de petites routes cahoteuses reliant la plupart des villes. C’est dire que conduire en Albanie a été une aventure, amusante la plupart du temps, mais incroyablement frustrante et dangereuse le reste du temps.

Nous avons finalement réussi à sortir du chaos de Tirana, mais nous nous sommes perdus dans les terres agricoles oubliées de la campagne albanaise. Nous avions un GPS dans notre voiture, mais le GPS en Albanie est au mieux une estimation de la navigation.

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Nous avions vraiment besoin d’une bière après certains de nos voyages ici !

À un moment donné, l’ennuyeuse voix automatisée nous a dit de tourner à gauche – directement dans un mur de château, tandis qu’une autre fois, si nous avions suivi les directions, nous aurions fini dans un canyon de décharge !

Au moment où nous sommes arrivés à notre deuxième arrêt, Berat, nous étions épuisés (même si ce n’était qu’à 3 heures de Tirana). Mais encore une fois, l’excitation d’être dans un nouvel endroit nous a poussés à sortir et à explorer.

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Berat est surnommée la ville aux 1000 fenêtres, vous voyez pourquoi ?

Berat est une belle ville. Des centaines de maisons de l’ère ottomane grimpent sur une colline escarpée qui flanque une gorge profonde. Le canyon est découpé dans le paysage de roches déchiquetées par une rivière qui coule. Le cours d’eau lui-même était charmant… de loin.

En regardant de plus près, nous avons réalisé qu’il y avait des fantômes dans tous les arbres le long du lit de la rivière. Une sorte de site hanté qui ressemblait à une sorte de production d’Halloween.

Des sacs en plastique, des bouteilles, des vêtements jetés et du carton étaient drapés sur chaque branche de chaque arbre. La rivière était un dépotoir d’ordures et au fil des ans, tant de déchets s’étaient accumulés que la rive de la rivière ressemblait à une maison hantée.

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La rivière était belle de loin !

Avant de porter un jugement, nous nous sommes souvenus des paroles de notre sympathique guide Gazi :

« Pendant le régime communiste, personne n’avait rien à jeter car nous n’avions rien à épargner. »

Aujourd’hui, l’excès d’emballages en plastique n’a nulle part où aller parce que le système de déchets du pays est si primitif. Personne n’a été correctement éduqué sur ce qu’il faut faire des déchets, car il y a seulement 25 ans, il n’y en avait pas. Tout était livré en rations et tous les emballages étaient réutilisés, brûlés ou recyclés.

Rien n’était gaspillé car tout était en quantité limitée.

A l’écart de la rivière, les éboueurs et les balayeurs de rue veillent à ce que la ville de Berat, classée par l’Unesco, soit en parfait état. Les rues pavées serpentent entre les églises byzantines et les maisons de style ottoman jusqu’à ce qu’elles atteignent un énorme mur de pierre au sommet de la colline.

Cathédrale de la Dormition à Berat
Cathédrale de la Dormition à Berat

Au sommet de la montagne, un château du IVe siècle domine l’horizon, ses pierres anciennes brillant d’une teinte dorée dans le ciel de l’après-midi. Ce qui est incroyable avec le château de Berat, c’est que des gens y vivent encore.

Une fois que vous avez gravi la colline escarpée pour atteindre les murs de la forteresse, vous pouvez entrer par une énorme arche de pierre et soudainement, vous êtes dans un château et une ville ancienne.

Les boutiques vendent des snacks, du café et des vêtements, tandis que les gens balaient leurs patios, nourrissent leurs chiens et vaquent à leurs occupations quotidiennes, semblant ignorer qu’ils vivent dans un château de conte de fées au sommet d’une montagne.

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Une vue aérienne (par drone) de l’intérieur des murs du château de Berat.

Après avoir exploré Berat et mangé de délicieux plats traditionnels albanais au restaurant de l’hôtel, nous avons repris la voiture, prêts à nous perdre sur la route de Gjirokaster.

Cette fois, le GPS semblait connaître le chemin et la voix du robot informatisé nous a conduits à travers de magnifiques paysages vers une autre des célèbres vieilles villes d’Albanie. Nous ne sommes pas restés longtemps à Gjirokaster, seulement une heure en fait, mais juste assez longtemps pour visiter le château de la ville, nous promener dans la vieille ville et reprendre la voiture.

De là, nous nous sommes dirigés vers la côte Adriatique où nous avons loué un appartement à Saranda. Nous nous sommes installés dans notre appartement et nous n’en revenions pas de la vue sur la mer. Nous étions au 7ème étage et notre appartement d’une chambre à coucher avait la meilleure terrasse pour travailler – bien que les vues soient distrayantes.

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Un bureau pas mal, hein !

Lorsque nous sommes partis explorer la promenade du front de mer à Saranda, les mots de Gazi ont donné un sens à notre environnement.

Nous avons vu des restaurants italiens, des cafés et des bars à vin. Il y avait de la musique italienne et la télévision italienne dans les bars. Gazi nous avait dit que les Italiens étaient l’un des plus proches alliés de l’Albanie au cours des dernières décennies et que leur influence le long de la Méditerranée était très perceptible.

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L’influence italienne ne nous dérange pas

Il nous a parlé d’une époque où la télévision était censurée et où personne ne pouvait regarder autre chose que la propagande du gouvernement. Certaines personnes volaient les signaux satellites de l’Italie au risque d’être exécutées si elles étaient prises.

C’est sur l’une de ces chaînes que Gazi a vu une banane pour la première fois, mais ce n’est que 10 ans plus tard qu’il a pu enfin en tenir une et la goûter.

Lorsque nous sommes passés devant un marché vendant des bananes sur le bord de la route à Saranda, nous avons de nouveau pensé à Gazi. Le fruit jaune était un spectacle normal pour nous, et sûrement maintenant un spectacle normal pour les Albanais, mais se souvenir des mots de Gazi a apporté un nouveau sens à une scène de marché autrement banale.

« Quand j’ai goûté ma première banane, j’ai adoré. Je n’arrivais pas à croire ce que j’avais manqué pendant tant d’années. Mais ma mère ne voulait pas en manger au début. Pendant une décennie après le communisme, elle n’avait pas confiance dans les bananes. »

Bien sûr, Saranda avait bien d’autres luxes que les bananes. Il y avait de beaux restaurants en bord de mer, une belle promenade piétonne, de délicieux fruits de mer, de belles plages, un peu de surdéveloppement malheureux et une ambiance très méditerranéenne. Mais ce sont les paroles de notre guide de randonnée qui nous ont vraiment fait découvrir Saranda et le pays tout entier, l’Albanie.

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Les couchers de soleil à Saranda étaient magnifiques.

Il est difficile de croire qu’il y a seulement 25 ans, le pays était enfermé dans le régime communiste le plus dur de l’histoire. Aujourd’hui, les gens vivent dans l’excès. Ils boivent du vin au déjeuner, conduisent des voitures Mercedes-Benz et achètent des propriétés au bord de l’océan – même s’ils n’en ont pas les moyens.

Il y a en fait une blague sur les Albanais et leurs belles voitures, que nous avons entendue dans le pays :

Trois hommes sont au paradis, un Allemand, un Italien et un Albanais. Ils se demandent les uns aux autres comment ils sont morts. L’Allemand répond : « Je conduisais ma Porsche trop vite, je me suis écrasé et je suis mort ». L’Italien répond : « Je conduisais ma Ferrari trop vite, je me suis écrasé et je suis mort. L’Albanais dit : « J’ai dépensé tout mon argent pour ma Mercedes-Benz et je n’avais pas d’argent pour manger, alors je suis mort de faim.

Notre dernier trajet en Albanie a été le plus beau du voyage, et probablement le plus pittoresque que nous ayons jamais fait de notre vie. Nous avons pris la route côtière de Saranda à Tirana, qui serpente le long de la côte, passe par un col de haute montagne et redescend au niveau de la mer.

En serpentant le long de la mer Adriatique, avec les fenêtres baissées et la brise chaude qui soufflait, nous avons pu réfléchir à notre séjour dans le pays.

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Notre dernier trajet a été le meilleur

Il est difficile d’imaginer à quel point la vie a changé récemment pour les Albanais, et si toute personne âgée de plus de 25 ans a vécu une époque très différente, tout le monde semble regarder vers l’avenir avec espoir et enthousiasme.

Les Albanais nous ont traités comme des amis et des invités d’honneur pendant notre voyage et nous avons trouvé incroyablement intéressant d’entendre chacune de leurs histoires en cours de route. Gazi a certainement fait les récits les plus descriptifs de son enfance en Albanie, mais avec chaque nouvel endroit où nous sommes allés, l’image de la vie dans le pays a été peinte de façon plus vivante.

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Des légumes grillés avec du pain et du vin, c’est si bon !

Nous espérons pouvoir y retourner un jour pour en apprendre davantage, car à part une histoire récente tumultueuse, l’Albanie a tout ce qu’un voyageur peut demander – de la bonne nourriture, des gens sympathiques et des paysages magnifiques. 10 jours, ce n’était pas assez !

Jetez un coup d’œil à notre vidéo de road trip de 10 jours – avec des prises de vue par drone bien sûr 🙂 .

Vous pouvez trouver plus de vidéos sur l’Albanie ici !

Un grand merci à Economy Bookings pour nous avoir arrangé notre location ! Se déplacer aurait été un défi sans elle – et nous avons peut-être même manqué notre meilleur trajet !

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